40,000 år gammal hemlighetskammare upptäckt i Gorham's Cave Complex

På Gibraltars klippiga stränder har arkeologer upptäckt en ny kammare i ett grottsystem som var ett tillhåll för några av Europas sista överlevande neandertalare.

En grottkammare avstängd av sand i cirka 40,000 år upptäcktes i Vanguard Cave i Gibraltar - ett fynd som kan avslöja mer om neandertalarna som bodde i området runt den tiden.

Gorham's Cave Complex: Det mest övertygande beviset på att denna del av grottan användes av Neandtherals är skalet av en stor snäcka, en ätbar typ av havssnigel. © Bildkredit: Alan Clarke/Shutterstock
Gorham's Cave är en havsnivågrotta i det brittiska utomeuropeiska territoriet Gibraltar. Även om den inte är en havsgrotta, förväxlas den ofta med en. Grottan anses vara en av de sista kända boplatserna för neandertalarna i Europa och ger sitt namn till Gorham's Cave-komplexet, som är en kombination av fyra distinkta grottor av sådan betydelse att de kombineras till en UNESCO: s världsarvslista, den enda en i Gibraltar. Från vänster till höger: Gorham's Cave, Vanguard Cave, Hyaena Cave och Bennett's Cave. © Bildkredit: Alan Clarke/Shutterstock

"Med tanke på att sanden som förseglade kammaren var 40,000 200,000 år gammal, och att kammaren därför var äldre, måste det ha varit neandertalare, som bodde i Eurasien för cirka 40,000 till år sedan och troligen använde grottan," Clive Finlayson , direktör för Gibraltars nationalmuseum, Sade.

Medan Finlaysons team studerade grottan i september 2021 upptäckte de det ihåliga området. Efter att ha klättrat igenom den fann de att den är 13 meter (43 fot) lång, med stalaktiter som hänger som kusliga istappar från kammarens tak.

Vanguard Cave, en del av Gorham's Cave Complex.
Vy från insidan av Vanguard Cave, en del av Gorham's Cave Complex. © Forntida ursprung

Längs ytan av grottkammaren hittade forskarna resterna av lodjur, hyenor och griffongamar, såväl som en stor snäcka, en typ av havssnigel som troligen bars in i kammaren av en neandertalare, sa arkeologerna i ett uttalande .

Forskarna var ivriga att se vad de kommer att hitta när de börjar gräva. En möjlighet är att teamet kommer att upptäcka neandertalarbegravningar, sa Finlayson. "Vi hittade mjölktanden från en 4-årig neandertalare nära kammaren för fyra år sedan," sa han.

Tanden "förknippades med hyenor, och vi misstänker att hyenorna förde barnet [som troligen var död] in i grottan."

Det tar lång tid att slutföra sådana arkeologiska utgrävningar. Forskare har upptäckt massor av bevis på neandertalarnas närvaro i grottsystemet, kallat Gorham's Cave Complex, inklusive en snidning som kan ha varit tidig neandertalkonst.

I juli 2012 visade sig golvet i en av Gorhams grottor vara djupt repat. Forskare avslöjade en serie korsande linjer över ~1 kvadratmeter, skurna i ytan på en avsats cirka 100 meter från dess ingång.

Det repade golvet i Gorhams grotta
Det repade golvet i Gorhams grotta. © Wikimedia Commons

Skraporna består av åtta rader arrangerade i två grupper om tre långa rader och skärs av två kortare, vilket har använts för att antyda att det är en symbol. Reporna tros vara minst 39,000 år gamla, eftersom de hittades under ett lager av ostört sediment från den åldern där hundratals neandertalstenverktyg upptäcktes. Tillskrivningen av reporna till neandertalarna är omtvistad.

Dessutom har fynd tydt på att i detta grottsystem slaktade våra närmaste utdöda släktingar sälar, plockade fjädrar av rovfåglar för att bära som prydnadsföremål och använde verktyg, som tidigare rapporterats.

Forskare har spekulerat i att detta grottsystem kan ha varit en av de sista platserna som neandertalarna bodde innan de dog ut för cirka 40,000 år sedan.