Algol : les anciens Égyptiens ont trouvé quelque chose d'étrange dans le ciel nocturne que les scientifiques n'ont découvert qu'en 1669

Connue familièrement sous le nom d'étoile démoniaque, l'étoile Algol était liée à l'œil clignotant de Méduse par les premiers astronomes. Algol est en fait un système stellaire multiple 3 en 1. Un système stellaire ou système stellaire est un petit nombre d'étoiles qui orbitent les unes autour des autres, liées par l'attraction gravitationnelle.

Étoile d'Algol
Algol est en fait trois étoiles en une - Beta Persei Aa1, Aa2 et Ab - et comme ces étoiles passent devant et derrière l'autre, leur luminosité semble fluctuer depuis la Terre. Les trois étoiles du système stellaire ne sont pas visibles séparément à l'œil nu. © Source de l'image : Wikisky.org, Wikimédia Commons (CC BY-SA 4.0)

Découverts officiellement en 1669, les trois soleils d'Algol se déplacent les uns autour des autres, provoquant la "étoile" pour assombrir et éclaircir. Un document de papyrus vieux de 3,200 2015 ans étudié en suggérait que les anciens Égyptiens l'avaient découvert en premier.

Appelé le calendrier du Caire, le document guidait chaque jour de l'année, donnant des dates propices pour les cérémonies, les prévisions, les avertissements et même les activités des dieux. Auparavant, les chercheurs pensaient que l'ancien calendrier avait un lien avec les cieux, mais ils n'ont jamais eu de preuve.

Algol : les anciens Égyptiens ont trouvé quelque chose d'étrange dans le ciel nocturne que les scientifiques n'ont découvert qu'en 1669 1
Le calendrier écrit sur papyrus couvre tous les jours de l'année et marque les fêtes religieuses, les récits mythologiques, les jours favorables ou défavorables, les prévisions et les avertissements pour le peuple égyptien. Les phases les plus brillantes d'Algol et de la Lune correspondent à des jours positifs dans le calendrier des anciens Égyptiens. © Source de l'image : domaine public

L'étude a révélé que les jours positifs du calendrier correspondaient aux jours les plus brillants d'Algol ainsi qu'à ceux de la Lune. Il semble que non seulement les Égyptiens pouvaient voir l'étoile sans l'aide d'un télescope, mais que son cycle a profondément influencé leurs calendriers religieux.

En appliquant une analyse statistique aux calendriers des jours chanceux et malchanceux enregistrés sur le papyrus, des chercheurs de l'Université d'Helsinki en Finlande ont pu faire correspondre les activités de l'ancienne divinité égyptienne Horus au cycle de 2.867 jours d'Algol. Cette découverte suggère fortement que les Égyptiens connaissaient bien Algol et ont adapté leurs calendriers pour correspondre à l'étoile variable il y a environ 3,200 ans.

Set (Seth) et Horus adorant Ramsès. L'étude actuelle montre que la lune peut avoir été représentée par Seth et l'étoile variable Algol par Horus dans le calendrier du Caire.
Les dieux Seth (à gauche) et Horus (à droite) adorant Ramsès dans le petit temple d'Abou Simbel. L'étude actuelle montre que la lune peut avoir été représentée par Seth et l'étoile variable Algol par Horus dans le calendrier du Caire. © Source de l'image : Wikimedia Commons (Domaine public)

Ainsi, les questions qui restent encore sans réponse sont : Comment les anciens Égyptiens ont-ils acquis une connaissance aussi approfondie du système stellaire d'Algol ? Pourquoi ont-ils lié ce système stellaire à l'une de leurs divinités les plus importantes, Horus ? Plus remarquablement, comment ont-ils même observé le système stellaire sans télescope alors qu'il se trouvait à près de 92.25 années-lumière de la Terre ?