La Bibliothèque d'Assurbanipal : La plus ancienne bibliothèque connue qui a inspiré la Bibliothèque d'Alexandrie

La plus ancienne bibliothèque connue au monde a été fondée au 7ème siècle avant JC, dans l'ancien Irak.

Dans les années 1850, des archéologues de Kuyunjik, en Irak, ont découvert un trésor de tablettes d'argile gravées d'un texte du VIIe siècle av. Les anciens « livres » appartenaient à Ashurbanipal, qui régnait sur la ancien royaume d'Assyrie de 668 avant JC à environ 630 avant JC. Il fut le dernier grand roi de l'empire néo-assyrien.

Assurbanipal comme grand prêtre
Ashurbanipal comme grand prêtre. Il est mentionné dans la Bible comme Asenapper. Ashurbanipal fut le premier roi assyrien à maîtriser la lecture et l'écriture. Les Assyriens, que l'on appellera plus tard les Syriens, tinrent leur empire pendant treize cents ans. Ashurbanipal, le dernier roi assyrien important, était un expert en équitation, sculpture et équitation, et il excellait également dans le positionnement pour la condensation d'huile. © Source de l'image : Wikimedia Commons (domaine public)

Parmi les plus de 30,000 écrits (tablettes cunéiformes) figuraient des textes historiques, des documents administratifs et judiciaires (correspondances et engagements étrangers, déclarations aristocratiques, matières financières), des traités de médecine, "magique" manuscrits et œuvres littéraires, y compris les "L'épopée de Gilgamesh". Le reste était sur des divinations, des présages, des incantations et des hymnes à divers dieux.

Tablette contenant une partie de l'épopée de Gilgamesh
Cette tablette d'argile est inscrite avec une partie de l'épopée de Gilgamesh. Il a probablement été volé sur un site historique avant d'être vendu à un musée en Irak. © Crédit image : Farouk Al-Rawi

La bibliothèque a été créée pour la famille royale et contenait la collection personnelle du roi, mais elle était également ouverte aux prêtres et aux érudits respectés. La bibliothèque a été nommée d'après le roi Ashurbanipal.

Bibliothèque d'Assurbanipal
Les textes collectés portaient sur la médecine, l'astronomie et la littérature. Plus de 6,000 du contenu des tablettes découvertes concernaient la législation, les correspondances et engagements étrangers, les déclarations aristocratiques et les questions financières. Le reste était sur des divinations, des présages, des incantations et des hymnes à divers dieux. © Crédit d'image : takomabibelot | Flickr (Domaine public)

Les textes ont une "importance inégalée" dans l'étude des cultures anciennes du Proche-Orient, selon le British Museum, où se trouvent actuellement de nombreuses pièces de la bibliothèque d'Assurbanipal.

Bibliothèque d'Assurbanipal
Anciennes tablettes d'argile d'Assyrie avec écriture cunéiforme mésopotamienne de la bibliothèque royale du roi Ashurbanipal à Ninive à l'exposition archéologique du British Museum de Londres. © Crédit d'image : Nicoleta Raluca Tudor | Le temps des rêves (ID 219559717)

La bibliothèque a été construite dans le nord de l'Irak moderne, près de la ville de Mossoul. Les matériaux de la bibliothèque ont été découverts par Sir Austen Henry Layard, un voyageur anglais et archéologue, sur le site archéologique de Kouyunjik, Ninive.

Austen Henry Layard (1883)
Austen Henry Layard (1883) © Wikimedia Commons (domaine public)

Selon certaines théories, la Bibliothèque d'Alexandrie a été inspiré par la Bibliothèque d'Assurbanipal. Alexandre le Grand s'en amuse et veut en créer un dans son royaume. Il a commencé le projet qui a été achevé par Ptolémée après la mort d'Alexandre.

La Bibliothèque d'Assurbanipal : La plus ancienne bibliothèque connue qui a inspiré la Bibliothèque d'Alexandrie 1
Rendu artistique du XIXe siècle de la Bibliothèque d'Alexandrie par l'artiste allemand O. Von Corven, basé en partie sur les preuves archéologiques disponibles à l'époque © Wikimedia Commons

La plupart des textes ont été principalement écrits en akkadien dans l'écriture cunéiforme tandis que d'autres ont été écrits en assyrien. Une grande partie du matériel d'origine a été endommagée et impossible à reconstruire. De nombreuses tablettes et tableaux d'écriture sont des fragments gravement endommagés.

Anciennes tablettes d'argile de l'Assyrie
Anciennes tablettes d'argile assyrienne de la bibliothèque royale du roi Ashurbanipal à l'exposition archéologique du British Museum de Londres. © Crédit image : Bernard Bialorucki | Dreamstime (identifiant 175741942)

Ashurbanipal était également un excellent mathématicien et l'un des très rares rois capables de lire l'écriture cunéiforme à la fois en akkadien et en sumérien. Dans un texte, il avait déclaré :

"Moi, Assurbanipal à l'intérieur (du palais), j'ai pris soin de la sagesse de Nebo, de toutes les tablettes inscrites et d'argile, de leurs mystères et difficultés que j'ai résolus."

Une autre inscription dans l'un des textes avertit que si quelqu'un vole ses tablettes (celles de la bibliothèque), les dieux "faites-le tomber" et « effacez son nom, sa semence, dans le pays ».

En plus du chef d'oeuvre "L'épopée de Gilgamesh" le mythe d'Adapa, le mythe babylonien de la création « Enûma Elis », et des histoires comme "Le Pauvre Homme de Nippour" figuraient parmi les épopées et les mythes importants récupérés de la bibliothèque d'Assurbanipal.

La chute de Ninive, John Martin
La chute de Ninive, peinture de John Martin (1829), inspirée du poème d'Edwin Atherstone © Source de l'image : むーたんじょ | Wikimédia Commons (CC BY-SA 4.0)

Les historiens ont conclu que la bibliothèque historique a brûlé dans un incendie en 612 avant JC lorsque Ninive a été détruite. Cependant, dans l'incendie ont été incroyablement conservées les tablettes pendant les deux millénaires suivants jusqu'à leur redécouverte en 1849.