Fuente de la Juventud: ¿Ponce de León encontró el antiguo lugar secreto en América?

Aunque Ponce de León exploró Florida en 1515, la historia de la Fuente de la Juventud no se unió a sus viajes hasta después de su muerte.

Según la leyenda popular, el explorador español Juan Ponce de León descubrió el actual estado de Florida mientras buscaba la Fuente de la Juventud. En realidad, las historias sobre aguas mágicas que otorgan juventud o vida prolongada se remontan a Herodoto o antes.

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La fuente de la juventud, pintura de 1546 de Lucas Cranach el Viejo. Credito de imagen: Wikimedia Commons

También se dice que Alejandro Magno, por ejemplo, se encontró con un "río del paraíso" curativo en el siglo IV a. C., y leyendas similares surgieron en lugares tan dispares como las Islas Canarias, Japón, Polinesia e Inglaterra. Durante la Edad Media, algunos europeos incluso creían en el mítico rey Preste Juan, cuyo reino supuestamente contenía una fuente de la juventud y un río de oro.

Aunque Ponce de León exploró Florida en 1515, la historia de la Fuente de la Juventud no se unió a sus viajes hasta después de su muerte. En este artículo, exploraremos cómo la Fuente de la Juventud se asoció con su existencia. Además, profundizaremos en si realmente lo descubrió.

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Un grabado no autenticado del siglo XVII de Juan Ponce de León. Credito de imagen: Wikimedia Commons

Fuentes españolas afirmaron que los indios taínos del Caribe hablaban de una fuente mágica y un río rejuvenecedor que existía en algún lugar al norte de Cuba. Es posible que estos rumores llegaran a oídos de Ponce de León, quien se cree que acompañó a Cristóbal Colón en su segundo viaje al Nuevo Mundo en 1493.

Después de ayudar a aplastar brutalmente una rebelión taína en Hispaniola en 1504, a Ponce de León se le concedió una gobernación provincial y cientos de acres de tierra, donde utilizó trabajo indígena forzado para criar cultivos y ganado.

En 1508 recibió permiso real para colonizar San Juan Bautista (hoy Puerto Rico). Se convirtió en el primer gobernador de la isla un año después, pero pronto fue expulsado por una lucha de poder con el hijo de Cristóbal Colón, Diego.

Habiendo permanecido en la buena voluntad del rey Fernando, Ponce de León recibió un contrato en 1512 para explorar y colonizar una isla llamada Bimini. En ninguna parte, ni en este contrato ni en un contrato de seguimiento, se menciona la Fuente de la Juventud.

Por el contrario, se dieron instrucciones específicas para someter a los indios y repartir el oro que se encontrara. Aunque puede haber afirmado conocer ciertos "secretos", Ponce de León tampoco mencionó la fuente en su conocida correspondencia con Ferdinand.

Ponce de León zarpó en marzo de 1513 con tres barcos. Según los primeros historiadores, ancló frente a la costa este de Florida el 2 de abril y llegó a tierra un día después, eligiendo el nombre "La Florida" en parte porque era la temporada de Pascua (Pascua Florida en español).

Luego, Ponce de León viajó a través de los Cayos de Florida y subió por la costa occidental, donde tuvo escaramuzas con los indios, antes de comenzar un viaje indirecto de regreso a Puerto Rico. En el camino, supuestamente descubrió la Corriente del Golfo, que resultó ser la ruta más rápida para navegar de regreso a Europa.

Ocho años después, Ponce de León regresó a la costa suroeste de Florida en un intento de establecer una colonia, pero fue herido de muerte por una flecha india. Justo antes de partir, envió cartas a su nuevo rey, Carlos V, y al futuro Papa Adriano VI.

Una vez más, el explorador no mencionó la Fuente de la Juventud, centrándose en cambio en su deseo de poblar la tierra, difundir el cristianismo y descubrir si Florida era una isla o una península. No ha sobrevivido ningún registro de ninguno de los dos viajes, y nunca se ha descubierto ninguna huella arqueológica.

No obstante, los historiadores comenzaron a vincular a Ponce de León con la Fuente de la Juventud poco después de su muerte. En 1535 Gonzalo Fernández de Oviedo y Valdés acusó a Ponce de León de buscar la fuente para curar su impotencia sexual.

Hernando de Escalante Fontaneda, quien vivió con los indios en Florida durante muchos años después de sobrevivir a un naufragio, también se burló de Ponce de León en sus memorias de 1575, diciendo que era motivo de alegría que buscara la Fuente de la Juventud. Uno de los siguientes autores en opinar fue Antonio de Herrera y Tordesillas, el principal historiador de Indias del rey español. En 1601 escribió un relato detallado y muy leído del primer viaje de Ponce de León.

La leyenda de la Fuente de la Juventud ahora estaba viva y bien. Sin embargo, no ganó mucha tracción en los Estados Unidos hasta que los españoles cedieron Florida en 1819. Escritores famosos de la época como Washington Irving comenzaron a retratar a Ponce de León como desafortunado y vanidoso.

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Impresión de un artista alemán del siglo XIX de Juan Ponce de León y sus exploradores bebiendo de un manantial en Florida mientras supuestamente buscaban la Fuente de la Juventud. Credito de imagen: Wikimedia Commons

Los artistas también participaron en el acto, incluido Thomas Moran, quien pintó un lienzo de gran tamaño de Ponce de León encontrándose con indígenas. A principios del siglo XX, se había colocado una estatua del explorador en la plaza central de la ciudad más antigua de Florida, St. Augustine, y una atracción turística cercana pretendía ser la Fuente de la Juventud real. Pero la autenticidad de la fuente nunca ha sido verificada a pesar de que decenas de miles de visitantes vienen cada año para probar el agua del pozo con olor a azufre.

Entonces, ¿Ponce de León realmente descubrió esta mítica fuente de eterna vitalidad en suelo estadounidense?

Bueno, ¡el jurado todavía está deliberando sobre eso! La historia de la búsqueda de Ponce de León permanece envuelta en mística, un rompecabezas tentador que ha cautivado la imaginación de historiadores, narradores y aventureros por igual. A pesar de que los avances científicos continúan cambiando nuestra comprensión de la vida y la longevidad, la Fuente de la Juventud continúa simbolizando nuestro anhelo colectivo de inmortalidad.

Si bien aún puede ser un misterio sin resolver, una cosa es cierta: la historia de la búsqueda de Ponce de León representa un testimonio perdurable de la búsqueda incesante de la humanidad por el descubrimiento y lo desconocido.